Según la CEPAL, Latinoamérica crece, pero no lo suficiente.

Esa es la buena noticia.

La mala es que cada vez asoma con más fuerza el peligro de la inflación que hoy se sitúa cómodamente por encima del 6% promedio.

El Banco Interamericano de Desarrollo (BID) lo llama el reto más importante de la región en los proximos años.

“El incremento de la inflación en los últimos meses ha encendido muchas luces de alarma. En particular teniendo en cuenta las experiencia en el pasado, que llevaron a situaciones sociales muy criticas”, dijo a BBC mundo Eduardo Lora, jefe de investigaciones del BID.

Problema global, solución regional

Según cifras oficiales, la inflación mundial promedio se sitúa este año en torno al 5,5%, la más alta desde 1999.

INFLACIÓN EN A. LATINA
Venezuela: 29%
Argentina: 23%
Chile: 8,3%
Brasil: 5%
Perú: 3,5%
Ecuador: 3,4%
Fuentes: oficiales y extraoficiales

El sostenido incremento del precio de los alimentos y el petróleo son las principales causas de este fenómeno de alcance global.

En América Latina hay importantes variaciones entre el valor más alto (Venezuela: 29%) y el más bajo (Ecuador: 3,4% y Perú: 3,5%) que se anticipan para este año.

En Argentina cifras extraoficiales hablan de una inflacion del 23%; en Chile del 8,3; en Brasil del 5% .

Sobre algo no cabe duda: la curva respecto a 2006 es ascendente.

¿Qué hacer?

La receta ortodoxa clásica es “enfriar” la economía elevando las tasas de interés.

Brasil, Colombia y Chile han seguido este camino aplicando una política de metas de inflación garantizadas por el Banco Central.

En junio el Banco Central de Perú elevó la tasa de interés del 5,5 al 5,75% para evitar que se trasladen “a las expectativas de inflación los incrementos de los precios internacionales de alimentos y combustibles”.

¿Sirve esta receta cuando la disparada inflacionaria no pasa tanto por la demanda como por la oferta de ciertos bienes?

El dilema ortodoxo

AUMENTO DE PRECIOS
Trigo: 130%
Soja: 87%
Arroz: 74%
Maíz: 53%
Periodo: 03/2007 a 03/2008
Fuente: FAO

“Cuando la tasa de inflación viene causada por estos shocks de precios, la actuación de la política monetaria es acotada porque ese es un shock de oferta, no de demanda”, indicó a BBC mundo Sandra Manuelito, economista de la División de desarrollo económico de la CEPAL.

En otras palabras, subir las tasas de interés no va a producir más cerdos, cereales o soja: sólo una mayor oferta de alimentos puede bajar los precios.

Las recetas ortodoxas plantean además un dilema para cualquier gobierno democrático porque significan desacelerar deliberadamente el crecimiento económico, medida que dificilmente gane votos o adeptos.

Este dilema es mucho más agudo en América Latina, la región más inequitativa del planeta.

La receta heterodoxa

Zona pobre de Lima.

A pesar de los buenos índices macroeconómicos, las desigualdades económicas en Perú continúan.

Varios gobiernos en América Latina han intentado escapar a la vía ortodoxa por medio de subsidios y diversas formas de control de precios.

Mexico, Brasil y Venezuela se encuentran entre los países que han otorgado subsidios a los sectores más pobres para paliar el impacto del alza de alimentos básicos.

El director gerente del FMI, Dominique Strauss-Khan, respaldó este tipo de subsidios, siempre que fueran temporales y no permanentes.

Otro mecanismo es el control de precios mediante la fijación de una lista de precios marco para productos básicos y acuerdos con las cadenas de grandes supermercados y la industria de la alimentación.

Venezuela y Argentina son los países que más sistemáticamente han aplicado este tipo de política.

Los resultados

“En Venezuela estos controles no tuvieron el impacto deseado. En el caso de Argentina nos regimos por el índice oficial, aunque hay otros índices alternativos. Según el índice oficial, han tenido éxito, aunque siguiendo más de cerca el comportamiento de ciertos productos básicos, estos han aumentado”, indicó a BBC mundo Sandra Manuelito.

En mayo los presidentes de Venezuela, Nicaragua, Bolivia y el vicepresidente de Cuba, las cuatro naciones integrantes de la Alternativa Bolivariana para las Américas (ALBA), acordaron la creación de un fondo con una inversión inicial de US$100 millones para fomentar el desarrollo agroindustrial y crear una red de comercialización que evite el encarecimiento de los productos por la intervención de intermediarios y especuladores.

El fantasma de la hiperinflación.

En América Latina el fantasma de la inflación está demasiado vivo como para que este debate resulte indiferente.

En los 80 y 90 Argentina, Bolivia, Brasil, Nicaragua y Perú sufrieron los vientos devastadores de la hiperinflación con secuelas traumáticas imborrables, como los infinitos ceros que acompañaban las transacciones monetarias o el personal contratado para remarcar precios en el curso de un día.

Las condiciones actuales son muy diferentes.

Los controles de precios pueden también ser muy efectivos, en especial cuando se lo acuerda con los grandes distribuidores para dar una señal de confianza a los consumidores
Eduardo Lora, BID

El crecimiento económico está sostenido por variables macroeconómicas relativamente estables: superávit fiscal y comercial, balanza de pagos y deuda externa bajo control.

“Yo creo que las distintas políticas que se están aplicando pueden tener su lugar y momento. La política de enfriamiento de la economía es inevitable a mediano plazo, sobre todo en países que tienen problemas serios de credibilidad en su política macroeconómica, como es la mayoría de los países latinoamericanos”, señala el jefe de investigaciones del BID Eduardo Lora.

“Los controles de precios pueden también ser muy efectivos, en especial cuando se lo acuerda con los grandes distribuidores para dar una señal de confianza a los consumidores”, añade.

En una región con tanta deuda social pendiente, no hay mucho lugar para los errores: la inflación se puede comer, de un solo bocado, los modestos avances logrados en materia social en estos cinco años de crecimiento.

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